Pendidikan tinggi seharusnya menjadi batu loncatan menuju kehidupan yang lebih baik – jalur cepat untuk mencapai Impian Amerika. Namun, kebijakan penerimaan perguruan tinggi elit menghalangi kemampuan siswa miskin untuk mencapai mobilitas ekonomi semacam itu, menurut seorang ekonom yang berpengaruh.

Dalam sebuah pidato di sebuah acara di New York City yang berfokus pada literasi keuangan dan pendidikan ekonomi, William Dudley, presiden Federal Reserve Bank of New York, mengecam kecenderungan elit perguruan tinggi untuk memberikan preferensi penerimaan kepada anak-anak alumni sebagai “pada dasarnya sebuah ‘sumbangan untuk mengakui ‘kebijakan.’ Seringkali memberikan pengakuan kepada siswa yang keluarganya sudah memiliki hubungan kuat dengan universitas dapat membantu mendorong hubungan dengan sekolah melalui sumbangan dan sebaliknya.

Banyak sekolah elit mengakui bahwa mereka mengambil hubungan pemohon dengan alumni saat mempertimbangkan untuk menawarkan penerimaan, tapi mereka malu-malu tentang seberapa besar peran yang dimainkannya dan pangsa siswa mereka yang memiliki koneksi alumni.

Meski begitu, ada data yang menunjukkan kerabat alumni selama proses aplikasi kuliah. Sebuah survei baru-baru ini dari Harvard Crimson, surat kabar siswa sekolah tersebut, menemukan bahwa sekitar 30% kelas 2021 memiliki semacam koneksi keluarga ke sekolah tersebut.

“Ini sangat tidak adil,” kata Dudley dalam sambutan yang dipersiapkan, mengacu pada penerimaan warisan secara luas “dan membatalkan kebijakan semacam itu akan membantu meningkatkan mobilitas ekonomi,” lanjutnya. “Saya benar-benar tidak melihat bagaimana universitas terbaik kita dapat terus membenarkan praktik ini.”

Pendaftaran hukum hanyalah salah satu contoh cara perguruan tinggi terkemuka di negara kita mereproduksi hak istimewa. Di 346 perguruan tinggi di seluruh negeri, bagian dari siswa yang menerima dana Pell, atau uang yang diberikan pemerintah kepada siswa berpenghasilan rendah untuk membayar kuliah, kurang dari 20%, menurut sebuah laporan yang diterbitkan awal tahun ini oleh Pusat Universitas Georgetown untuk Pendidikan dan Tenaga Kerja. Dari sekolah-sekolah tersebut, lebih dari setengahnya merupakan salah satu perguruan tinggi paling selektif di 500 universitas. Dengan kata lain, sebagian kecil siswa di perguruan tinggi menerima hibah Pell.

Meskipun perguruan tinggi swasta elit sering menawarkan paket bantuan keuangan yang murah hati kepada siswa berpenghasilan rendah yang mereka akui, siswa-siswa tersebut merupakan bagian kecil dari siswa di sekolah mereka. Tapi perguruan tinggi swasta bukan satu-satunya sekolah yang menjadi benteng elit. Dihadapkan pada tekanan anggaran, sekolah negeri terkemuka mencari cara untuk menarik siswa kaya – termasuk dengan menawarkan beasiswa kepada mereka – untuk membantu mengatasi kekurangan tersebut.

Untungnya, masih banyak perguruan tinggi yang melakukan pekerjaan yang layak untuk membantu sejumlah besar siswa berpenghasilan rendah menaikkan tangga pendapatan, seperti yang Dudley catat dalam sambutannya. Itu termasuk sistem City University of New York dan Cal State. “Belajar dengan tepat bagaimana mereka melakukannya dan bagaimana hal itu bisa direplikasi membuat saya menjadi pertanyaan orde pertama untuk studi lebih lanjut,” tandas Dudley.