Hampir 100 hari setelah Presiden AS Donald Trump mulai menjabat, dia dan menteri perdagangan, Wilbur Ross, terus melakukan kesalahan ekonomi yang dipelajari oleh mahasiswa ekonomi tahun pertama.

Mereka mengklaim bahwa neraca defisit Amerika saat ini (atau defisit perdagangan), yang sebenarnya merupakan hasil dari tingkat simpanan AS yang rendah dan menurun, yang merupakan indikator praktik perdagangan yang tidak adil oleh Jerman dan China, dua negara yang mengalami surplus current account.

Pandangan ketidaktahuan ekonomi mereka bisa menyebabkan bencana untuk meraka sendiri.
Saldo neraca saat ini, yang mengukur neraca perdagangan barang, jasa, pendapatan faktor bersih, dan pembayaran transfer dari luar negeri, sama dengan tabungan nasional dikurangi investasi dalam negeri.Ini adalah identitas, kecuali perbedaan statistik antara produk nasional bruto (PDB) dan pendapatan nasional bruto (GNI). Memang benar apakah Anda liberal atau konservatif, populis atau mainstream, seorang Keynesian atau pemasok barang. Bahkan Trump dan semua kesepakatannya tidak bisa mengubahnya. Namun dia mengancam perang dagang karena defisit yang mencerminkan ketidakseimbangan investasi tabungan Amerika sendiri.

Sebuah negara mengalami defisit current account jika investasi melebihi tabungan nasional, dan mengalami surplus ketika investasi kurang dari penghematan nasional. Bagi negara dengan neraca berjalan yang seimbang, defisit dapat timbul jika tingkat investasinya meningkat, tingkat tabungannya turun, atau beberapa kombinasi keduanya bisa terjadi.

Misalkan AS melakukan perdagangan dengan negara-negara asing yang mempertahankan kebijakan proteksionisme. Jika negara-negara ini meliberalisasi rezim perdagangan mereka, mereka akan cenderung mengimpor lebih banyak barang AS yang bersaing dengan industri mereka sendiri. Ukuran sektor persaingan-impor kemudian akan menyusut, membebaskan pekerja dan modal untuk meningkatkan output di sektor ekspor. Seiring dengan kenaikan ekspor, begitu pula pendapatan valuta asing yang membayar tagihan impor yang lebih tinggi.

Misalkan, sebaliknya, bahwa AS memberlakukan hambatan impor baru sebagai respons terhadap defisit current-account-nya. Hambatan impor ini akan menarik pekerja dan modal ke sektor yang bersaing dengan impor dan jauh dari sektor ekspor, yang secara kasar meninggalkan neraca perdagangan AS tidak berubah sambil menurunkan pendapatan nasional dan standar hidup rata-rata. Defisit perdagangan bisa turun jika hambatan impor berupa pajak perdagangan yang menurunkan defisit anggaran (sehingga meningkatkan penghematan pemerintah) namun efeknya akan berhasil melalui anggaran, bukan melalui kebijakan perdagangan.

Tidak ada alasan khusus mengapa pengurangan hambatan perdagangan luar negeri atau peningkatan hambatan perdagangan AS akan memiliki efek orde pertama terhadap tingkat tabungan dan investasi AS, dan oleh karena itu pada neraca berjalan AS. Untuk mengurangi defisit akun berjalannya saat ini, AS harus menghemat lebih banyak atau berinvestasi lebih sedikit dalam ekonominya.

Tidak sulit untuk melihat mengapa AS mengalami defisit akun berjalan kronis. Tingkat tabungan nasional AS – jumlah penghematan pribadi ditambah penghematan pemerintah, yang diukur sebagai bagian dari GNI – telah menurun secara nyata selama 30 tahun terakhir. Sebagian besar penurunan suku bunga AS adalah karena penurunan tingkat tabungan pemerintah.

Pemerintah di AS (federal, negara bagian, dan lokal) adalah net dis-saver, yang berarti bahwa pengeluaran saat ini (untuk konsumsi, pembayaran bunga atas hutang publik, dan transfer) melebihi pendapatan, yang saat ini sekitar 2% dari GNI. Ini tidak mengherankan. Bagian terbesar dari masalahnya adalah di tingkat federal. Setiap presiden sejak Ronald Reagan telah menjanjikan “pemotongan pajak kelas menengah” dan potongan pajak lainnya, merongrong pendapatan dan membiarkan anggaran federal mengalami defisit kronis. Presiden Demokrat mendukung stimulus “stimulus” yang seharusnya dilakukan oleh pemangkasan pajak, sementara orang-orang Partai Republik memperjuangkan efek “penawaran-sisi” mereka.

Partai Demokrat dan Republik adalah praktisi populisme, bergaya Amerika: mereka berulang kali memotong pajak, meningkatkan hutang publik (yang meningkat dua kali lipat dari 35% PDB pada tahun 2007 menjadi 74% dari PDB pada akhir tahun 2015), dan secara umum menyalahkan seseorang Lain untuk pertumbuhan AS yang lambat yang timbul dari tingkat tabungan dan investasi rendah. Sekarang giliran China dan Jerman berada di garis miring pemimpin AS.

Ketidakseimbangan perdagangan dan anggaran Amerika bisa segera menjadi jauh lebih buruk jika Trump dan anggota kongres Kongres mendapatkan jalan mereka dalam memotong pajak federal lebih jauh lagi. Ini akan menjadi kebijakan fiskal yang menghancurkan, namun mungkin yang populer dalam jangka pendek – sebelum tagihan ekonomi mulai berjalan. Dengan defisit anggaran yang lebih besar, defisit current-account Amerika akan melonjak juga, sama seperti ketika pemotongan pajak Reagan menaikkan defisit anggaran federal secara tajam di awal tahun 1980an. Kita bisa membayangkan bahwa defisit perdagangan yang meningkat kemudian akan menghasilkan klaim yang lebih aneh lagi oleh Trump dan pejabatnya tentang dugaan peleburan perdagangan China dan Jerman.

Orang Amerika seharusnya tidak membiarkan dirinya tertipu. Kaisar tidak memiliki pakaian, impor atau rumah tangga; Dan, tampaknya, dia juga tidak memiliki penasihat ekonomi yang kompeten.